Los clics de los cachalotes pueden ser lo más parecido al lenguaje humano hasta ahora

Rexa Ginux

Los clics de los cachalotes pueden ser lo más parecido al lenguaje humano hasta ahora
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Los cachalotes parecen comunicarse mediante secuencias de clics

Amanda Algodón

Las llamadas de los cachalotes son mucho más complejas de lo que pensábamos y pueden ser un sistema de comunicación animal lo más parecido al lenguaje humano descubierto hasta ahora.

La afirmación se basa en un análisis de miles de intercambios realizados por cachalotes del Caribe oriental (Physeter macrocéfalo), que se registraron durante varios años.

“Es verdaderamente extraordinario ver la posibilidad de que otra especie en este planeta tenga la capacidad de comunicarse”, dice Daniela Rus del Instituto Tecnológico de Massachusetts. “Solíamos creer que éramos los únicos”.

Los cachalotes son animales longevos con una vida social compleja, en la que las hembras y sus crías viven en pequeños grupos. Cazan a sus presas, principalmente calamares, utilizando la ecolocalización que implica secuencias de clics regulares. Se sabía que las ballenas a menudo se comunicaban entre sí con breves ráfagas de patrones de chasquidos irregulares que duraban unos segundos, pero su significado no estaba claro.

“Bucean juntos, comen juntos, cazan juntos”, dice Rus. “Hay mucha colaboración y escuchamos sus vocalizaciones mientras realizan todas estas actividades, entonces la pregunta es, ¿qué significa todo esto?”

Para investigar, Rus y su equipo analizaron alrededor de 9.000 cantos de cachalotes que fueron grabados mediante dispositivos acoplados a los animales con ventosas, como parte de un proyecto de seguimiento llevado a cabo entre 2014 y 2018.

Anteriormente se pensaba que este grupo de ballenas utilizaba 21 patrones de clic diferentes, conocidos como codas. En el análisis más reciente, el equipo descubrió que en realidad hay 18 codas básicas diferentes, pero que pueden modificarse para proporcionar varios niveles adicionales de complejidad.

Por ejemplo, a veces una coda muy conocida tenía un clic adicional marcado al principio o al final; esto a menudo parecía indicar que era el turno de hablar de la ballena que escuchaba.

Otro descubrimiento es que a veces las codas conocidas se alargan ralentizándolas manteniendo su patrón rítmico.

Con base en estos hallazgos, los investigadores estiman que hay varios cientos de patrones de clic posibles, aunque solo se observaron 156 en este conjunto de datos. Idearon un “alfabeto fonético” de cachalotes para ayudarlos a clasificar futuras grabaciones.

Las ballenas también parecen estar añadiendo complejidad al combinar diferentes codas en secuencias, de la misma manera que el lenguaje humano implica agregar diferentes letras para formar palabras.

“Una vez que tienes esta base combinatoria, te permite tomar un conjunto finito de símbolos [and] compóngalos para crear un número infinito de símbolos siguiendo un conjunto de reglas”, dice Pratyusha Sharma, también del MIT. “Ahora que tenemos este alfabeto, lo siguiente que intentaremos hacer es ver cómo se secuencian”.

Paul White, de la Universidad de Southampton en el Reino Unido, que no participó en el trabajo, dice que el hecho de que los cachalotes utilicen estos sonidos para la ecolocalización mientras cazan sugiere que pueden percibir con precisión pequeños cambios en los intervalos entre clics. “Es lógico suponer que estas lagunas podrían transmitir información”.

“Siempre ha sido un misterio cómo los cachalotes, que tienen estructuras sociales bastante complejas, se comunican entre sí cuando sus señales son conjuntos de impulsos aburridos”, dice. “Esta idea de que es la fina estructura dentro de las codas la que transmite la información es un concepto interesante”.

Si se demuestra que las combinaciones de clics transmiten una amplia gama de significados, las capacidades de comunicación de los cachalotes serían únicas entre los animales no humanos.

Algunas otras especies, incluidos varios primates, pueden comunicarse entre sí con un pequeño conjunto de llamadas o movimientos. Por ejemplo, algunos monos utilizan diferentes sonidos de alarma para advertirse entre sí sobre diversos depredadores, como leopardos, serpientes y águilas, que requerirían diferentes estrategias de escape.

Pero estos sistemas de comunicación son demasiado limitados para clasificarlos como lenguaje, que generalmente se define como la expresión irrestricta de pensamientos mediante signos.

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